Author: Magdalena Mysliwiec

Rutgers graduate studio participant

Su ciudad: inundaciones, transformación barrial, resiliencia y salud

Artículo por Magdalena Mysliwiec, estudiante de posgrado de Rutgers y participante en el estudio

Frente a Pacers Field en South River (NJ) – área propensa a las inundaciones, junto a lugareños lo suficientemente amables como para darnos un recorrido por la ciudad; el equipo del Estudio de Planificación Ambiental de la Universidad Rutgers de Primavera 2020, compuesto por siete estudiantes de posgrado y en asociación con la organización sin fines de lucro Lower Raritan Watershed Partnership, tuvo la oportunidad de tener un primer acercamiento al agua que fluye por esta comunidad. Ver y escuchar las historias y preocupaciones de los guías turísticos locales sobre South River sirvió como introducción del equipo para aprender sobre la relación de la comunidad con sus sistemas de agua y como estos afectan al barrio, desde las personas que lo habitan y su salud hasta los edificios en los que se vive y trabaja. Una relación con la que todas las ciudades de Nueva Jersey están familiarizadas y de la que todas se benefician.

Estudiantes de Rutgers en el tour de South River (NJ), South River Green Team

El equipo del estudio dedicó el semestre a estudiar South River, sus habitantes, sus viviendas y el agua, incluyendo el que se origina en otras partes de Nueva Jersey y que luego fluye hacia South River. Los participantes centraron su atención en el Censo 69 (reflejado en el mapa a continuación), la zona con la esperanza de vida más baja en el condado de Middlesex. La investigación del equipo también tuvo como objetivo preparar a la comunidad de South River para participar en un proyecto del Departamento de Protección Ambiental de Nueva Jersey (NJDEP). Este proyecto busca desarrollar una mayor resiliencia (o capacidad de recuperación) de la ciudad ante futuros eventos climáticos extremos como son las inundaciones.

Mapa de censos incluidos en South River

Como resultado de los problemas de esperanza de vida en el Censo 69, el equipo del estudio estableció el objetivo de lograr resultados de salud equitativos para todos los residentes de esta multicultural comunidad. El equipo identificó tres categorías de problemáticas que South River debe abordar: la planificación regional, el diseño y el desarrollo comunitario. Estas tres dimensiones se describen en el documento adjunto de una página y que está disponible en inglés y en español. Es importante destacar que las soluciones a dichas problemáticas requieren de asociaciones entre diferentes actores, incluso entre los propios residentes de South River. Por ejemplo, el gobierno y las agencias locales deben avanzar en los pasos necesarios para lograr involucrar a habitantes de todos los orígenes culturales en las decisiones orientadas a conseguir una ciudad resiliente. Esto significa ser creativo y llegar a la comunidad, por ejemplo, organizando eventos culturales donde los locales puedan compartir cómodamente sus opiniones sobre las decisiones de la ciudad o boletines informativos como este en inglés y español. En el informe final del equipo de estudio, disponible en el listado de recursos que se muestra a continuación, se pueden encontrar más propuestas y recomendaciones.

El equipo del estudio también grabó la “Water Story” de South River utilizando la herramienta Water Story de la organización sin ánimo de lucro Sustainable Jersey. Esta herramienta guía a los municipios, a través de la recopilación de los datos necesarios, a crear una narrativa del agua específica para cada caso particular. El agua es un derecho humano al que toda persona debería de poder acceder. Las personas usamos el agua para diferentes tareas básicas diarias como beber, cocinar y limpiar. Los sistemas de almacenamiento, tratamiento, y distribución del agua son importantes para una vida saludable. Comprender la historia del agua de un municipio es incluso cada vez más importante en contextos de eventos climáticos extremos que amenazan a las empresas de servicios públicos y a otras instalaciones encargadas de producir agua potable y del tratamiento de aguas residuales (o, agua usada y contaminada), tanto para South River como para otras ciudades de Nueva Jersey.

La herramienta “Water Story” desarrolla la comprensión de la infraestructura y los recursos hídricos de South River, además de destacar las problemáticas y acciones locales dirigidas a convertir el agua en un activo para todos los residentes de la ciudad. Los problemas identificados se basan en datos de recursos locales, condales y estatales sobre el suministro de agua, aguas residuales y pluviales, así como datos procedentes de conversaciones con los miembros de South River Green Team y el alcalde de la ciudad. Estas problemáticas se enumeran en la página 84 del informe final.

Los próximos pasos a corto plazo del proyecto de estudio de South River son lograr un mayor alcance y participación de la comunidad para así garantizar que cada persona pueda involucrarse activamente en las decisiones en torno a la consecución de un municipio resiliente. Estas acciones serán lideradas por la Lower Raritan Watershed Partnership, South River Green Team y la Oficina de Planificación del Condado de Middlesex. A continuación se enumeran recursos adicionales para los residentes que buscan participar en la “ciencia ciudadana“, explorar las vías fluviales por su cuenta y tomar la iniciativa para conseguir que el agua de Nueva Jersey sea un activo para todas las personas.

RECURSOS:

Watershed Explorer mapping tool

StoryMaps

Sea Level Rise viewer

Community Tool Box

Environmental Justice screening and mapping tool

Social Vulnerability Index

Your Town: Flooding, Neighborhood Change, Resilience, and Health

Article by Magdalena Mysliwiec, Rutgers graduate studio participant

Standing at Pacers Field in flood-prone South River, NJ, alongside locals kind enough to give a tour of the town, the Spring 2020 Rutgers University Environmental Planning Studio team, made up of seven graduate students and partnered with the nonprofit Lower Raritan Watershed Partnership, got their first peek of the water which flows through this community. Seeing and hearing the stories and concerns of the hometown tour guides about the South River was the team’s introduction to learning how a community’s relationship with its water systems affects the neighborhood, from the people who live there and their health, to the buildings they live and work in. It is a relationship all towns in New Jersey are familiar with and all towns benefit from.

Rutgers students on a tour of South River, NJ, from the local Green Team

The studio team spent their semester studying South River, the people who live there, its housing, and water, including the water that begins outside South River in other parts of New Jersey and then flows into the town. They focused their attention on South River’s Census Tract 69 area (seen in the map below) where life expectancy is the lowest in Middlesex County. The team’s research also prepares South River for participation in a New Jersey Department of Environmental Protection (NJDEP) project to build up the town’s resilience (or, ability to recover) from future extreme weather events like flooding.

As a result of the life expectancy issues in Census Tract 69, the studio team identified a goal of achieving equal health outcomes for all residents of the multi-cultural South River. Three categories of issues South River must tackle were identified by the team: regional planning, design, and community development and are described in the attached one-page document, found below in both English and in Spanish. Importantly, solutions to the issues require partnerships, including with South River residents themselves. For example, the town government and agencies will need to take the next steps of involving locals of all cultural backgrounds in the town’s resilience decisions. This means being creative with outreach to the community, such as by hosting cultural events where locals can comfortably share their opinions on town decisions, or by sharing newsletters like this one in both English and Spanish. More proposals and recommendations can be found in the studio team’s final report, which is linked to in the list of resources below.

The studio team also recorded South River’s “Water Story” using the Water Story tool from the non-profit Sustainable Jersey. This tool guides municipalities through the collection of data needed to create a borough-specific narrative of water. Water is a human right every person should be able to access. People use water for different daily tasks like drinking, cooking, and cleaning. Where water is stored and treated, and the management of water, are important for a healthy life. Understanding a municipality’s Water Story is also increasingly important in the context of extreme weather events, which threaten utilities and other facilities that produce drinking water and treat wastewater (or, used and contaminated water) for South River and other New Jersey towns.

The Water Story tool builds understanding of South River’s water infrastructure and resources, in addition to highlighting local water issues and actions to turn water into an asset for all residents of the town. The identified issues are based on data from local, county, and state resources on water supply, wastewater, and stormwater as well as from speaking with South River Green Team members and the Mayor. The issues are listed on page 84 of the final report.

Short-term next steps of the South River studio project are more community outreach and engagement to ensure that every townsperson can be involved with the Borough’s resilience decisions. These actions will be led by the Lower Raritan Watershed Partnership, the South River Green Team, and the Middlesex County Office of Planning. More resources are listed below for residents looking to take part in “citizen science” and explore their waterways on their own, and take the initiative to make New Jersey’s water an asset for everyone.

RESOURCES:

Watershed Explorer mapping tool

StoryMaps

Sea Level Rise viewer

Community Tool Box

Environmental Justice screening and mapping tool

Social Vulnerability Index